NASA considera usar um foguete comercial para viagem ao redor da Lua

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Segundo The Verge a Nasa está pensando em usar um foguete comercial para lançar sua cápsula Orion ao redor da Lua no ano que vem, em vez do futuro sistema multibilionário de lançamento espacial (SLS) da agência. O administrador da Nasa, Jim Bridenstine, divulgou a idéia pela primeira vez durante uma audiência no Senado. A mudança pode ocorrer, já que se torna cada vez mais provável que o SLS não esteja pronto para voar a cápsula da tripulação até junho de 2020.

Bridenstine argumentou que a NASA precisa manter seu compromisso de enviar a cápsula da tripulação Orion ao redor da Lua até o próximo ano. Uma maneira de fazer isso seria usar um foguete diferente do SLS. “Precisamos considerar, como agência, todas as opções para alcançar esse objetivo”, disse Bridenstine durante a audiência. “Algumas dessas opções incluem o lançamento da cápsula da tripulação Orion … em um foguete comercial.”

Essa mudança de data esperada foi algo que Bridenstine mencionou durante a audiência do Senado, que abordou como os EUA poderiam manter seu domínio no espaço. “Agora estamos entendendo melhor o quão difícil é esse projeto e que vai levar mais tempo”, disse ele, em relação ao desenvolvimento do SLS.

No entanto, Bridenstine observou que nenhum foguete comercial atual tem a extrema potência necessária para lançar o Orion e seu European Service Module – uma peça cilíndrica de hardware que fornece suporte e energia para a cápsula durante o vôo – em torno da Lua. “O desafio é que não temos um foguete agora que possa lançar o Orion e o European Service Module ao redor da Lua”, disse Bridenstine. “Esse foguete não existe … É disso que se trata o SLS.”

Em vez disso, a NASA está considerando fazer o EM-1 em dois lançamentos com dois veículos comerciais de levantamento pesado. Um foguete lançaria o Orion e o European Service Module juntos, colocando-os em órbita, e outro foguete lançaria um estágio superior, que é um foguete com um motor capaz de fornecer energia suficiente para impulsionar a cápsula e o módulo para a Lua. O estágio superior se encaixaria com Orion e o módulo em órbita, a fim de completar a missão.

Bridenstine não mencionou quais foguetes estão sendo considerados para o trabalho, mas atualmente existem dois veículos de carga pesada nos EUA que podem lançar grandes quantidades de carga em órbita. Esses incluem o Falcon Heavy da SpaceX, que estreou no ano passado, e o Delta IV Heavy, que é fabricado pela United Launch Alliance.

No entanto, fazer tudo isso acontecer em 2020 ainda exigiria grandes feitos de engenharia. Por um lado, a cápsula Orion não tem a capacidade de encaixar com qualquer coisa em órbita agora. “Entre agora e junho de 2020, teríamos que tornar isso uma realidade”, disse Bridenstine sobre o atracamento. No entanto, ele observou que o uso de um veículo comercial é ideal, uma vez que esses foguetes já estão disponíveis – ao contrário do SLS. “Temos capacidade incrível que existe agora que podemos usar da prateleira para atingir esse objetivo”, disse Bridenstine.

Também não seria a primeira vez que a Orion lançava um veículo comercial no espaço. Em 2014, um foguete Delta IV Heavy lançou a cápsula em uma viagem de quatro horas em órbita ao redor da Terra em um voo experimental conhecido como Exploration Flight Test-1.

Mudar para um foguete comercial para o EM-1 serviria como outro grande golpe para o SLS, que tem sido fortemente criticado por estar acima do orçamento e lento para se desenvolver. Estima-se que a NASA gastou US $ 14 bilhões no desenvolvimento do veículo. E embora seja um foguete poderoso, não será muito mais capaz do que os outros veículos que estão atualmente no mercado. Por exemplo, o Falcon Heavy é capaz de colocar até 140.700 libras (63.8 toneladas) na órbita baixa da Terra, enquanto o SLS será capaz de colocar 209.000 libras (95 toneladas) na mesma região do espaço.

Além disso, o futuro do SLS se tornou ainda mais incerto nesta semana com o lançamento do pedido de orçamento do presidente. No pedido, a administração pediu para interromper o desenvolvimento na segunda versão do SLS que a NASA estava planejando construir, uma que tornaria o veículo ainda mais poderoso. Ao cancelar essa atualização, o SLS não será mais capaz de se orgulhar da incrível força que a NASA vem promovendo há muito tempo. O poder do SLS é talvez o maior trunfo que o veículo possuía.

Bridenstine observou durante a audiência que a NASA decidirá em breve se vai fazer essa grande mudança para o EM-1. “Acho que isso pode ser feito, nas próximas semanas, e cada momento conta”, disse ele ao senador Roger Wicker (R-MS). “Porque eu quero ser claro: a NASA tem um histórico de não cumprir as datas de lançamento e eu estou tentando mudar isso.”

Apesar dessa mudança, Bridenstine afirmou que o SLS ainda é necessário para o futuro dos esforços espaciais da NASA. “O Sistema de Lançamento Espacial, SLS, o maior foguete já construído na história americana, é uma peça fundamental do que os Estados Unidos da América precisam construir”, disse ele.

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